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José Bedia / Diálogos Místicos curated by Hortensia Montero

as part of MIAMI ART WEEK

Diálogos Místicos

OPENING: Friday, Nov 25, 2016


Diálogos Místicos, a selection in which Henry Ballate M.F.A. Director and Chief Curator of Kendall Art Center was focused on visualizing the dialogue between the collector Leonardo Rodríguez and the artist José Bedia, a dialogue that not only shows part of the historical route of the artist but also the transformations and aesthetic valuations of the collector. curated by Hortensia Montero, Diálogos Místicos has been one of the most important exhibitions for Kendall Art Center.


José Bedia’s Transcultural Mill

by Orlando Hernandez

José Bedia has developed a system of making art as efficient and well oiled as a factory. Not such a modern factory, to be sure. You could say that high technology is not something that has a lot to do with him or with his work, although he must inevitably take advantage of its many benefits in his daily life. On the contrary, Bedia has always been fascinated by the simplest forms of human creation, crafted by using the hands, the strength and skills of the body, and elemental techniques and tools; by artisan manufacture; by everything that imitates nature, animals, plants, the sea and the river, that learns from them and respects them but does not oppose them. Thus he is – and has been from a very young age – a student and passionate admirer of the indigenous, aboriginal, traditional peoples, especially from Africa, America and the Caribbean. These include extinct peoples, who are analyzed in prehistorical studies and archaeology; and also those who are modern and contemporary, and are studied by ethnology, anthropology and sociology.


Bedia is profoundly knowledgeable about the life of those peoples, their myths, their work tools, weapons, clothing, religious and magic traditions, and their various arts. It may not be well known that besides being an esteemed contemporary artist, he is also a recognized collector of “tribal art,” with exhibitions and bibliographical references pertaining to this activity dating from the beginning of his career. I believe they are interdependent: one would not exist without the other.  But what distinguishes him from other experts is that his knowledge of these cultural artifacts does not stop at essays, books, treatises and encyclopedias. Instead it is processed and refashioned via visual language, and converted into images and objects of contemporary art.


Over the span of forty years, José Bedia has been able to create his monumental work through the study of those cultures that have been historically attacked and marginalized by capitalist modernity, and through his personal interactions and spiritual empathy with those communities. So that more than indebted to the history of western art, Bedia is indebted to those other histories that are yet insufficiently appreciated and respected.


Returning to my initial comments, I would say that his creative process recall the machinery of an old sugar factory, something like a colossal sugar mill: that great iron mouth that devours thousands and thousands of pieces of sugar cane. As they are pressed they release streams of juice or guarapo, which is later boiled, evaporated, and crystallized to become first molasses, then cane syrup, and finally mountains of white sugar. Like those sugar mills, Bedia devours, and of course savors and processes, cultural, historical, religious, mythic, and symbolic elements from a great variety of human societies and groups. A kind of transcultural mill. Without implying any criticism, his operation is relatively simple and basic like a mill. By this I mean the directness of his character, and his process that avoids any pronounced digressions or useless embellishments, that is, ornamental or decorative excess. 

This is very visible in his drawings, which employ just the essentials necessary to represent an idea, narrate a history, portray a person, or describe a situation, as complex as it may be. I have seen scores of ideas methodically sketched by Bedia in small notebooks that serve as his creative diaries, where in a few centimeters he captures the basics of what we will later see developed almost point by point in any of his enormous canvases or installations. In this world that is characterized by unnecessary waste, is this not a thrifty, maximally economic process, “more with less”?


Unfortunately we know that the ills of the art system --among them the art market, art fairs, auctions, fascination with fashion, investment collecting, and absence of criticism—are apt to transform any artistic product into something relatively removed from the artist’s initial intentions. It is important to recognize that José Bedia intends, and has always intended, for his work to be useful in the recuperation and reconstruction of this traditional cultural legacy, or at least to call for its need to be remembered--this legacy that “modernity” destroyed, fragmented and dismembered, and which unlike the sugar mill, was not capable of converting into something really productive and useful for contemporary life. Those traditions have been transformed into curiosities, exotic merchandise, and entertainment for tourists, or in the best of cases, into petrified documents, mummified by the ideologies of academics and deceitful museum conservation policies. But, how to save cultures, arts, philosophies, and traditions, when the people, the societies, the groups who develop these are in a totally disadvantaged position relative to the present globalized, technocratic society?

Orlando Hernández


Fragment retired from: Catalog exhibition “Cuba: Ficción y Fantasía”,

DAROS Latinoamerica, Rio de Janeiro, Brasil, 2015

DIÁLOGOS MÍSTICOS, The adventure of a pictorial universe

por Hortensia Montero


Constituye un privilegio para el Kendall Art Center (KAC) exponer la obra de José Bedia, un prominente artista de la plástica cubana contemporánea. Este centro cultural, aprecia la importancia y alcance de la presencia de este reconocido creador, que reafirma las posibilidades del arte para fortalecer la amistad: José Bedia y Leonardo Rodriguez, un artista y un coleccionista de arte. 


Las creaciones de este autor ocupan un lugar singular en el arte del siglo XX y XXI como ejemplo de la circulación plural de formas e ideas en el contexto de la plástica y de los intercambios entre distintos movimientos culturales. Afronta los problemas del mundo con un trabajo que se integra a símbolos africanos en un inicio, que se enlazan más tarde con otros arquetipos espirituales, sin importar su tradición espiritual. Su obra, profundamente comprometida, explora la diversidad de expresiones y de medios, y se sitúa entre los principales nombres de la vanguardia en este siglo. El KAC reconoce su mérito y se vanagloria por la exhibición de un repertorio de este artista monumental, que expresa el espíritu negro y la belleza del arte de los negros unido a una amalgama de culturas y saberes de amplio espectro. De esa voluntad surgió este encuentro. 


Esta sede, de reciente apertura, ha acogido a otras figuras de la plástica en un proyecto que tiene entre sus propósitos divulgar el trabajo de artistas contemporáneos, y la promoción de las artes visuales en toda la región de Miami e internacional y ha preparado una ambiciosa agenda de trabajo, cuyo objetivo radica en mostrar un amplio y diverso espectro sebre este tema. La exposición Diálogos Místicos, de José Bedia (La Habana, 1959) -uno de los más conocidos e influyentes en la escena internacional desde la década de los ’80- acoge 13 exponentes, que permiten examinar la carrera del artista en el arco temporal entre 1984 y 2015. La resonancia de su trayectoria se evidencia en diversos escenarios del mundo. Agradecemos que su presencia coincida con la presentación de Art Basel en Miami. 


La curaduría se centra en la naturaleza de la selección de los exponentes, pertenecientes a la coleccion de Rodriguez y que a las vez representa un recorido por varias etapas de su trabajo. El recorrido nos permite apreciar obras esenciales, en las cuales se hace énfasis en su relación directa con la religión afrocubana Palo Monte Mayombe, a la cual se inició en Cuba en 1983. La historia y los rituales de la práctica de esta religión provocaron un cambio conceptual en su arte, que adquiere proporciones icónicas en su discurso. El autor nos remite a las tradiciones africanas, combinadas de un modo sorprendente y genial, desde un amplio espectro de referencias vivenciales latentes en su trabajo. Esta recopilación logra que la diversidad y el carácter de este despliegue impresionen al visitante, ya que el recorrido expositivo permite apreciar las pulsiones híbridas de una obra que resulta determinante para su éxito y marcó al pintor a lo largo de los últimos treinta años. Su quehacer nos permite compartir sus preocupaciones formales y conceptuales a lo largo de su trayectoria con referencias autobiográficas y sagradas de su práctica artística. 


La muestra ratifica la riqueza de su imaginario en el amplio espectro de asuntos abordados en exponentes que demuestran la versatilidad de su imaginario y la originalidad de su discurso. Se aprecia la ligereza del trazo en el dibujo, el colorido de su paleta y la agudeza de su poética. Su acervo cultural se nutre de la armonía que circunda al universo, lo cual constituye una inspiración constante para el artista. En su fértil, amplia y diversa producción, recrea la naturaleza humana y las actitudes sociales a la par que traduce sus sentimientos y convicciones en un discurso caracterizado por una iconografía propia con una estética particular. La operatoria simbólica de su producción nos remite a su acercamiento a la realidad en su tránsito por diversas etapas dentro de una amplia trayectoria.  


Diálogos Místicos constituye una ventana abierta para reconocer las diversas actitudes que asume el individuo ante el mundo, expresado con un lenguaje simple, mediante composiciones atractivas, que invitan a reflexionar sobre el tema tratado. El proyecto está avalado por una propuesta conceptual precisa, desde un acercamiento simbólico, que recrea su devenir en una obra centrada en la contemporaneidad. Hacedor de un arte distinguido por el mensaje directo, sutil y espontáneo, la pasión y la energía se funden en cada exponente al sintetizar su inventiva y agudeza creativa.


José Bedia es uno de los pintores más reconocidos de las artes visuales cubanas. Es un singular artífice, creador de un amplio y valioso repertorio en diversas manifestaciones y su operatoria lo sitúa como uno de los artistas más sólidos en el panorama artístico. Forma parte de la vanguardia internacional y su producción descansa en una visualidad, cuya maestría delata un universo mágico de amplio espectro, pleno de metáforas, que alude desde las más simples hasta las más complejas situaciones. Proyecta la realidad, asumida desde la contemporaneidad, mediante la representación de figuras resueltas con un tratamiento marcado por la sencillez de los personajes y de los asuntos tratados. Su obra pictórica exhibe excelencia técnica, fantasía visual, agudeza psicológica y coherencia conceptual en el examen y reflexión de sus vivencias.


El compromiso conceptual de sus proposiciones estéticas aprovecha las ventajas que le ofrecen las dinámicas del arte para ofrecer su meditación a nivel de la visualidad. Su legado introduce una nueva estética para darle cabida a ese espacio de reflexión, que anida en la historia universal de las artes visuales, asumidas desde un amplio repertorio que asume la diversificación de temas mediante estrategias discursivas activas en el terreno estético contemporáneo. Ha patentizado un universo enriquecedor y diverso con una operatoria que expresa la hondura de su dimensión filosófica. El impacto social de su patrimonio artístico lo revela como una de las figuras más consolidadas en el panorama cultural. 


La plataforma teórica de su poética tiene como base el análisis antropológico y social; el artista entrega, a través de sus obras, las diferentes etapas de un viaje hacia el entorno antropológico y ontológico, que constituye un referente importante de un capítulo abierto a la confrontación del arte actual. Los múltiples viajes realizados han determinado la contemporaneidad de su obra. Su universo pictórico constituye una narración de su periplo por el mundo en busca de compañeros artísticos, lo que el artista define como la confluencia de diversos mundos espirituales. Su objetivo no se refiere sólo a la identidad y la religión, sino que proyecta la importancia de su análisis desde lo social, con referencias autobiográficas, ya que ha conocido muchas culturas, asidas como documento etnográfico, y centra la importancia en lo antropológico, basado en tratar de aprender de la gente que lo nutre y, sobre todo, realizar su obra a partir de todo ese sedimento cultural. Así de sencillo y trascendente es su arte.


Hortensia Montero M.A. Master in Art History from the University of Havana. General Contemporary Museology, Louvre Museum, Paris. Contemporary Art Curator, National Museum of Fine Arts, Havana, Cuba. Associate professor, University of Havana. Author of the book "The 70s: Bridge for breaks". Exercising the research and curatorial work of Cuban art (1975-2016). National Curatorial Award, Havana, 2003 and 2006.

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